América del Norte

Te explicamos qué es América del Norte y sus características físicas y culturales. Además, cómo es su economía, su religión y la historia de esta región.

América del Norte tiene una superficie de 24,7 millones de km².

¿Qué es América del Norte?

América del Norte o Norteamérica es una región del continente americano que se extiende en el hemisferio septentrional y occidente. Tiene una superficie de 24,7 millones de km2 y está conformado por los países de Canadá, Estados Unidos, México y Groenlandia, la isla más grande del mundo.

América del Norte limita con el océano glaciar Ártico al norte, con el Golfo de México y América Central al sur, con el océano Pacífico al oeste y con el océano Atlántico al este. Tiene una población aproximada de 500 millones de habitantes, que equivale al 6,2 % de la población mundial.

La división de América del Norte, América Central y América del Sur fue establecida a partir de las diferencias estructurales que tiene el continente. América se divide en dos grandes masas continentales de forma triangular unidas por una porción de tierra angosta y alargada. El sector norte recibe el nombre de América del Norte, el sector sur América del Sur, y el istmo que los une se llama América Central.

¿Por qué se llama así? El nombre “América” proviene del nombre de Américo Vespucio, un navegante florentino que habría sido el primero en sugerir que toda aquella masa de tierra era un continente nuevo y no una porción no descubierta de Asia, como pensaban los españoles, portugueses e ingleses que la exploraron. Vespucio escribió varios informes sobre sus viajes, y esos escritos fueron ampliamente difundidos y leídos por otros exploradores y cartógrafos de la época. En 1507, un cartógrafo alemán llamado Martin Waldseemüller incluyó un nuevo continente en su mapa del mundo y lo nombró “América” en honor a Américo Vespucio. 

Características de América del Norte

  • Es la parte norte de América, el segundo continente más grande del planeta, después de Asia.
  • Presenta grandes cadenas montañosas, tanto en el este con los montes Apalaches y la Sierra Madre Oriental, como en el oeste con los montes Alaska y Mackenzie, las montañas Rocosas, la Cadena Costera y las sierras Nevada.
  • El clima en la mayor parte de Norteamérica es frío y húmedo, y en las regiones más cercanas a la línea del ecuador predomina el clima tropical, excepto en las zonas de altura que predomina el clima frío y seco.
  • Presenta grandes yacimientos geológicos de hierro, petróleo y carbón.
  • Los idiomas más hablados son el inglés, seguido del español y el francés.

Extensión, población y países de América del Norte

América del Norte tiene una superficie de 24.700.000 km2, lo que representa el 16.6 % de la superficie continental absoluta del planeta. Está conformado por Canadá, Estados Unidos, México y el territorio de Groenlandia, una isla ubicada en el norte del continente que depende políticamente de Dinamarca. 

La población total del continente es de aproximadamente 495 millones de habitantes, lo que representa el 6,2 % de la población mundial. La densidad de población es de 20 habitantes por kilómetro cuadrado. Esta densidad aumenta en las grandes ciudades estadounidenses, como Nueva York o Los Ángeles, y disminuye sensiblemente en las grandes áreas prácticamente deshabitadas del norte de Canadá y de Groenlandia.  

La población de cada país de América del Norte se divide de la siguiente manera: 

  • Estados Unidos. 331 millones de habitantes. 
  • México. 127 millones de habitantes.
  • Canadá. 38 millones de habitantes. 
  • Groenlandia. 56.600 habitantes.

Características físico-naturales de América del Norte

La Cordillera Americana está conformada por una serie de cadenas montañosas

Clima de América del Norte

El clima de América del Norte es muy variable debido a la extensión de su territorio. Entre los diferentes climas se destacan:

  • Templado continental. Es el clima que predomina en la mayor parte de la región. La temperatura es moderada, con inviernos fríos y secos y con veranos templados. Abarca buena parte de Estados Unidos y de Canadá
  • Tropical húmedo. Es el clima de la península de Florida, en los Estados Unidos. Es caluroso, con una temperatura media anual de 25 ºC.
  • Templado oceánico. Es el clima de la costa Atlántica de Estados Unidos. La amplitud térmica es leve y las precipitaciones son abundantes.
  • Tropical seco. Es el clima de los desiertos del sur del continente, en Estados Unidos y gran parte de México. La temperatura es elevada y las lluvias escasas gran parte del año.
  • Frío polar. Es el clima de las regiones de Alaska y el norte de Canadá. La temperatura es muy baja, con veranos tibios y breves e inviernos helados y extensos. Las lluvias son leves y se dan en forma de nieve.

Relieve de América del Norte

Los relieves de América del Norte pueden clasificarse de la siguiente manera: 

  • Relieve de montañas. Se encuentra en el oeste de la región. Se caracteriza por su elevada altitud y por la frecuencia con la que suceden desastres naturales como terremotos y erupciones volcánicas. Las principales cadenas montañosas son la Cadena de la Costa y las Montañas Rocosas en Estados Unidos y Canadá y la Sierra Madre Oriental y Occidental en México.
  • Relieve de mesetas. Se encuentran en el centro de Canadá y en Estados Unidos, entre las montañas elevadas del oeste y las llanuras del este. 
  • Relieve de llanuras. Se encuentran en el este de la región. Se caracterizan por su poca elevación y su gran cantidad de ríos y lagos. Este tipo de relieve corresponde principalmente a la zona del Escudo Canádico, en el este de Canadá, y la llanura del río Mississippi en Estados Unidos. 

Ríos y lagos de América del Norte

En cuanto a la hidrografía, la mayor parte de los ríos y lagos más importantes de la región se encuentran en el este de Estados Unidos y Canadá. El río Mississippi es el más importante, que con una cuenca hidrográfica de casi 3 millones de kilómetros cuadrados es la cuarta más extensa del mundo. Ocupa buena parte del centro y este de Estados Unidos. 

La región de los grandes lagos también es muy importante en términos hidrológicos. Se encuentra en el límite entre Estados Unidos y Canadá. Incluye a los lagos Superior, Michigan, Hurón, Erie y Ontario y a la bahía de San Lorenzo. Constituyen el mayor grupo de lagos de agua dulce del planeta.   

Flora y fauna de América del Norte

Debido a la amplitud del territorio y la diversidad de climas que presenta, los biomas de América del Norte son muy variados. A lo largo de Norteamérica hay selvas tropicales, pastizales, tundras, desiertos y bosques

En las regiones más frías del norte la fauna es escasa y se caracteriza por la presencia de osos polares y renos. En las regiones del centro del continente la fauna es más variada, con venados, cabras, zorros, lobos, osos, pumas, búhos, castores, ciervos, águilas y gran variedad de especies de animales acuáticos que viven en ríos y lagos.

En las regiones del sur de Norteamérica se destacan los zorrinos, osos negros, bisontes, alces, nutrias, ardillas y castores. En las regiones más cercanas a las costas del sureste abundan los reptiles, como las serpientes y los lagartos.

Cultura y religión de América del Norte

El idioma predominante en América del Norte es el inglés, hablado por más de 350 millones de personas en Estados Unidos y Canadá. El segundo es el español, hablado por más de 130 millones de personas en México y en algunas regiones del sur de Estados Unidos. 

El francés es un idioma minoritario en América del Norte, y lo hablan unas 9 millones de personas, únicamente en algunas regiones de Canadá. Por último, los escasos habitantes de Groenlandia hablan danés y groenlandés, sus dos idiomas oficiales. 

La religión que predomina en América del Norte es la protestante, en especial, en Canadá y en Estados Unidos. Le sigue el catolicismo, que también se practica en gran parte de Canadá y, en especial, en México. En menor escala se practica el judaísmo, el islamismo y el budismo.

Actividades económicas de América del Norte

La industria automotriz es una de las actividades económicas.

Los países de América del Norte disponen en sus territorios de recursos naturales de distinto tipo. Las grandes llanuras del este permiten la práctica de la agricultura y la ganadería y la extracción de hidrocarburos, las montañas del oeste permiten la explotación de minerales, las costas favorecen la práctica de la pesca y la superficie boscosa la actividad forestal. 

El sector secundario es muy importante en la región, principalmente en Estados Unidos. Industrias como la automotriz, la aeronáutica, informática y electrónica son algunas de las más importantes. 

El sector financiero está también muy desarrollado, en especial en Estados Unidos y Canadá. Transporte, comunicaciones, servicios y sector financiero son algunas de las actividades económicas terciarias de mayor relevancia en la región. 

La economía de Estados Unidos y Canadá están profundamente tercerizadas, lo que significa que gran parte de sus ganancias provienen del sector terciario. La prestación de servicios, el comercio, las finanzas y el turismo aportan más del 75 % de los ingresos de estos dos países. 

Por su parte, México tiene una economía más primarizada, con mayor importancia de actividades como la agricultura, la ganadería y la minería. Sin embargo, las actividades industriales manufactureras y las actividades terciarias como el turismo son muy importantes para el país. 

Estados Unidos y Canadá forman parte del grupo de los países más desarrollados del mundo. Sus índices de desarrollo humano (IDH) los ubican entre los 15 mejores del planeta. México, por su parte, tiene un nivel de desarrollo humano mucho menor y se encuentra en el puesto 86 a nivel mundial. 

Características políticas de América del Norte

El muro ubicado en el límite entre Estados Unidos y México tiene casi 1000 kilómetros de extensión.

América del Norte está compuesta por Estados Unidos, Canadá y México, tres países independientes, y por Groenlandia, una colonia danesa. 

Estados Unidos, Canadá y México son miembros plenos de la Organización de Naciones Unidas, y además conforman un bloque político regional llamado USMCA. El Tratado entre México, Estados Unidos y Canadá (USMCA por sus siglas en inglés) está compuesto por los tres países de América del Norte que constituyeron un bloque regional en 1994 bajo el nombre de NAFTA (Tratado de Libre Comercio de América del Norte en inglés) y que actualmente está en vigencia bajo el nombre de USMCA. 

Este tratado establece la eliminación de las barreras arancelarias para el comercio entre estos tres países, por lo que las mercancías pueden comerciarse de un país a otro sin pagar impuestos. 

A diferencia de la Unión Europea o el MERCOSUR, la libertad de circulación entre países no incluye a las personas, por lo que los ciudadanos de América del Norte no pueden trasladarse libremente de un país a otro. Incluso, en una parte de la frontera entre México y Estados Unidos hay un muro que tiene como objetivo controlar y limitar la inmigración ilegal. 

Historia de América del Norte

Los primeros habitantes de América

  • Se remonta a alrededor de 15.000 años atrás, cuando grupos de cazadores y recolectores emigraron desde Asia a través del estrecho de Bering. Estos grupos se dispersaron por todo el continente y desarrollaron culturas y lenguas diversas, y en algunos casos, grandes civilizaciones. 
  • Los inuits en el norte de Canadá, los apaches, los navajos, los sioux y los cheyennes en Estados Unidos, y el Imperio azteca en México son algunos de los pueblos originarios más importantes y desarrollados que vivieron en América del Norte antes de la llegada de los conquistadores europeos. 

La llegada de los europeos a América del Norte

  • Comenzó en el siglo XV con la expedición de Cristóbal Colón en 1492.
  • La conquista europea del continente se llevó a cabo principalmente por españoles, franceses y británicos, que establecieron colonias en la región y entraron en conflicto con las culturas y pueblos originarios que ya habitaban allí. 
  • El proceso de colonización tuvo consecuencias devastadoras para las poblaciones indígenas americanas, que sufrieron la pérdida de sus tierras, la violencia y la propagación de enfermedades introducidas por los europeos.
  • En el siglo XVIII, las colonias británicas del este de América del Norte se rebelaron y se independizaron, lo que derivó en la formación de Estados Unidos de América en 1776.
  • En el siglo XIX, México logró independizarse de España en 1821 y Canadá se independizó de Gran Bretaña en 1867. 
  • En el siglo XIX también sucedió la expansión de Estados Unidos hacia el oeste y la suma de nuevas tierras a su territorio como la compra de Louisiana a Francia en 1803 y la guerra con México en 1846-1848, que resultó en la anexión de gran parte del noroeste de México a Estados Unidos.

En el siglo XX, América del Norte fue testigo de importantes cambios políticos y sociales como la Revolución mexicana de 1910 y la Gran Depresión de los años 30 como consecuencia de la gran crisis económica de 1929 iniciada en la ciudad de Nueva York, en Estados Unidos. 

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Referencias

  • Gil, A. (2022). El mapa de los climas de América del Norte. ElOrdenMundial
  • Gobierno de México (2022). La invasión norteamericana. Gob.mx
  • Gómez Nuño, S. (2017). Los inuits: otra visión del mundo. Susanalogy.
  • López, L. y Gambuzzi, M. (2008). Una geografía de América para pensar. Kapelusz. 
  • Semarnat (s.f). Atlas digital geográfico de México. Secretaría de Medio Ambiente y Recursos Naturales. Semarnat

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"América del Norte". Autor: Gustavo Sposob. De: Argentina. Para: Enciclopedia Humanidades. Disponible en: https://humanidades.com/america-del-norte/. Última edición: 17 abril, 2024. Consultado: 7 junio, 2024.

Sobre el autor

Autor: Gustavo Sposob

Profesor de Enseñanza Media y Superior en Geografía (UBA).

Fecha de actualización: 17 abril, 2024
Fecha de publicación: 27 febrero, 2017

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