Inundaciones

Te explicamos qué son las inundaciones y las causas y consecuencias que presentan. Además, cuáles son sus características, tipos y ejemplos.

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Las inundaciones pueden tener un costo humano y material.

¿Qué son las inundaciones?

Se conoce como inundaciones al desborde o la acumulación de agua en un área que normalmente está seca. Las inundaciones son un fenómeno multicausal, lo que significa que se pueden producir por muchas causas combinadas entre sí. 

Cuando se producen inundaciones, el agua puede cubrir grandes extensiones de tierra y afectar a personas, animales, infraestructura, viviendas y cultivos. Además, pueden provocar deslizamientos de tierra y dañar caminos y puentes. 

Cuando las inundaciones suceden en áreas urbanas, suelen producir costosos daños materiales y muchas veces también la muerte de personas. 

Causas de las inundaciones

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Las inundaciones pueden ser causa del desborde de ríos y lagos.

Las causas de las inundaciones pueden ser naturales o humanas. Dentro de las naturales las más importantes son:

  • Exceso de lluvias. Pueden producirse inundaciones luego de varios días de lluvia. En estos casos, el agua precipitada es mayor que la capacidad de absorción de los suelos o de los sistemas hídricos urbanos y, por lo tanto, se acumula en la superficie.
  • Desborde de ríos y lagos. Pueden producirse inundaciones como consecuencia del crecimiento de la altura de los ríos y lagos, debido a la lluvia intensa en la zona o en otras áreas de su cuenca. También pueden producirse como consecuencia del derretimiento de los hielos de las nacientes de los ríos. 

Las causas humanas más importantes son: 

  • La expansión de las ciudades. El crecimiento de las áreas urbanas impermeabiliza los suelos y reduce su capacidad de absorción. Además, muchas veces los asentamientos urbanos ocupan zonas naturalmente inundables como los valles de los ríos o arroyos. 
  • La impermeabilización de los suelos. La construcción de nuevos barrios o la expansión de la frontera agropecuaria produce que los suelos se compacten e impermeabilicen. Al momento de producirse las lluvias, su capacidad de absorción es mucho menor y eso puede agravar los efectos de las inundaciones. 
  • Las modificaciones artificiales del terreno. A veces sucede que para evitar las inundaciones se elevan (terraplenan) los terrenos para que no se inunden. Eso tiene un efecto positivo en los terrenos elevados, pero aumenta enormemente el riesgo de inundación en los terrenos cercanos que no fueron elevados. 
  • La ineficiencia de las obras de control de inundaciones. Las ciudades que tienen problemas de inundaciones suelen construir obras hidráulicas para reducir sus efectos. A veces sucede que esas obras no están correctamente construidas, o fueron emplazadas hace muchos años y están obsoletas. 
  • La ruptura de presas o diques. Cuando una de estas construcciones se rompe, suele generar una inundación repentina ya que todo el agua contenida en el embalse se libera rápidamente. 

Al ser un fenómeno multicausal, las inundaciones nunca se explican por una sola causa, sino que se producen por la combinación de varias de ellas. Por ejemplo, a veces se producen inundaciones no solo porque llueve mucho o se desborda un arroyo sino porque también hay obras hidráulicas que no están construidas o están obsoletas, o porque fue impermeabilizado el suelo por la expansión de una ciudad. 

Consecuencias de las inundaciones

Las consecuencias de las inundaciones varían de acuerdo a su intensidad y duración. Algunas de ellas son:

  • La destrucción de cultivos y cosechas. Las inundaciones pueden producir importantes impactos económicos en los productores rurales por la pérdida de cosechas que se arruinan por el exceso de agua. 
  • La destrucción de vías de transporte. Las inundaciones pueden anegar caminos y destruir puentes y otras infraestructuras de transporte.
  • La destrucción de viviendas. Las inundaciones pueden dañar o destruir viviendas. Muchas veces, en el caso de las viviendas más precarias, el agua puede arrastrarlas y destruirlas por completo. 
  • La pérdida de vidas humanas y daños en la salud. Las inundaciones pueden ser mortales y causar lesiones graves, enfermedades y problemas psicológicos como estrés, depresión y ansiedad. 
  • La interrupción de servicios públicos. Las inundaciones suelen producir la interrupción de la electricidad, el abastecimiento de agua potable y de los servicios de transporte. 
  • El desplazamiento de población. Las inundaciones pueden forzar a las personas a abandonar sus hogares o comunidades y migrar hacia otra ciudad. 

Tipos de inundaciones

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Las inundaciones suelen producirse por el exceso de lluvias.

Las inundaciones pueden clasificarse según su origen y características:

  • Inundaciones fluviales. Son causadas por el desborde de los ríos debido a lluvias intensas o al deshielo de sus nacientes. Estas inundaciones pueden durar varios días o incluso semanas.
  • Inundaciones pluviales. Son causadas por lluvias intensas y prolongadas, lo que provoca que el agua no pueda ser absorbida por el suelo y se acumule en la superficie.
  • Inundaciones costeras. Son causadas por el aumento del nivel del mar. También pueden ser causadas por fenómenos naturales como huracanes, tifones y ciclones.
  • Inundaciones por ruptura de presas o embalses. Son causadas por la falla o el colapso de presas o embalses, lo que resulta en la liberación repentina de grandes cantidades de agua.

Diferencias con los anegamientos

Los anegamientos se producen por la saturación de los suelos y la acumulación del agua sobre un terreno. Que un suelo esté saturado significa que ya no puede absorber más agua, por lo que todo el excedente que se acumule cuando el suelo se haya saturado quedará sobre la superficie y no será infiltrado hacia el interior del suelo. 

Cuando deja de llover, los anegamientos suelen tardar muchas horas en desaparecer. La capacidad de absorción de los suelos suele recuperarse lentamente, por lo que los terrenos anegados pueden seguir teniendo agua en superficie incluso varios días después de finalizado el evento que los inundó. 

También los suelos pueden anegarse sin que se hayan producido precipitaciones. A veces las napas de agua subterránea ascienden hacia la superficie e inundan los suelos sin que se haya producido ningún desborde de río o precipitación intensa. 

Predicción de inundaciones

Las imágenes satelitales ayudan a pronosticar tormentas que pueden producir inundaciones.

Existen numerosas herramientas que pueden ayudar a prever las inundaciones con cierta anticipación. Una de ellas es el monitoreo de los ríos y los arroyos que permiten medir el caudal y su altura en tiempo real. Ante una modificación fuera de los común de algunos de los parámetros hidrológicos, se da aviso a las autoridades para que tomen medidas preventivas.

También los servicios meteorológicos de cada país utilizan información satelital para pronosticar la llegada de tormentas o eventos meteorológicos extremos que pudieran producir inundaciones. 

La ciencia también hace su aporte para la predicción de inundaciones a partir de modelos de simulación que permiten anticipar los comportamientos hídricos de una región ante la llegada de una tormenta o la crecida de un río. Esta información permite a las autoridades tomar decisiones frente a este tipo de fenómenos. 

¿Cómo prevenir las inundaciones?

Desde tiempos antiguos se erigen defensas contra el agua como embalses, barreras, murallas o sistemas de drenaje para proteger a las ciudades del aumento del nivel del mar o la crecida de los ríos.

En las ciudades es fundamental una planificación urbana adecuada que contemple la construcción de infraestructura adecuada para el control de inundaciones y de espacios verdes para favorecer la infiltración del agua. 

La gestión de los residuos también es importante como política de prevención de inundaciones. En muchas oportunidades se producen inundaciones porque los sistemas de desagüe están obstruidos por basura, y esto hace más lento el drenaje del agua. Por esta razón es fundamental mantener los sistemas de drenaje y garantizar su limpieza. 

La restauración y conservación de humedales, ríos y manglares puede ayudar a prevenir inundaciones, ya que estos ecosistemas funcionan como esponjas naturales que retienen y absorben agua. 

La regulación del desarrollo urbano por parte del Estado también es fundamental para prevenir inundaciones. Las autoridades deben asegurarse de que las nuevas construcciones y barrios estén ubicados en áreas seguras y que cumplan con todos los estándares de drenaje adecuados para ellas y sus vecinos. 

Flash flood o inundación relámpago

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Los flash flood se vinculan con lluvias intensas en regiones montañosas.

Un flash flood (en español, inundación repentina) es un tipo de inundación repentina que se produce en un corto período de tiempo, por lo general, en cuestión de minutos u horas. Estas inundaciones se producen como consecuencia de fuertes lluvias que precipitan una gran cantidad de agua en un corto periodo de tiempo.

Los flash floods son especialmente peligrosos debido a su rapidez e intensidad, y pueden ocurrir en cualquier lugar, pero son más comunes en zonas montañosas, cañones y arroyos. Debido a que se producen con poca o ninguna advertencia, es muy difícil predecirlos y pueden ser muy mortales.

Una de las características de los flash floods es que pueden desplazar grandes cantidades de sedimentos y otros materiales, lo que aumenta aún más su peligrosidad. Además, las fuertes corrientes de agua pueden arrastrar vehículos, animales y personas, y provocar daños significativos en infraestructuras como puentes y carreteras. 

Inundaciones de la historia

Algunas de las grandes inundaciones de la historia fueron:

  • La inundación del río Mississippi. Sucedió en los Estados Unidos en el año 1927. Inundó a varios estados y dejó un saldo de más de 400 muertos. 
  • La inundación del río Amarillo. Sucedió en China en el año 1931. Abarcó más de 150.000 kilómetros cuadrados y se estima que murieron más de 2 millones de personas. 
  • La inundación del río Yangtze. Sucedió en China en el año 1954. Afectó a más de 180.000 kilómetros cuadrados y produjo más de 30.000 muertes. 

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"Inundaciones". Autor: Gustavo Sposob. De: Argentina. Para: Enciclopedia Humanidades. Disponible en: https://humanidades.com/inundaciones/. Última edición: 1 febrero, 2024. Consultado: 17 julio, 2024.

Sobre el autor

Autor: Gustavo Sposob

Profesor de Enseñanza Media y Superior en Geografía (UBA).

Fecha de actualización: 1 febrero, 2024
Fecha de publicación: 14 agosto, 2018

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