Historia del automóvil

Te contamos la historia del automóvil y las causas que impulsaron a su creación. Además, cómo evolucionó y el inicio de la industria automovilística.

historia del automóvil
El automóvil es una de las más exitosas invenciones del ser humano.

La historia del automóvil

También llamado carro, auto o coche, el automóvil es un vehículo terrestre y es una de las más exitosas invenciones del ser humano. La historia del automóvil involucra la serie de eventos, innovaciones y conocimientos científico-tecnológicos y su evolución continúa hasta la actualidad.

Los motores pasaron de ser a vapor a funcionar por combustión de petróleo. Incluso, existen motores eléctricos que compiten con la eficiencia de un motor a combustible.

La palabra automóvil proviene del griego y del latín: la palabra autós que significa “por sí mismo” y la palabra mobilis que significa “que se mueve”.

Antecedentes del automóvil

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El trabajo de Tesla fue indispensable para la aparición del automóvil.

El desarrollo del automóvil no hubiese sido posible sin los adelantos tecnológicos e industriales que conllevó la Revolución Industrial. Entre ellos, por ejemplo, la máquina de vapor, cuyo máximo desarrollador fue el británico James Watt, y que permitió la invención de los trenes y, a la vez, los primeros intentos de automóvil.

Otras tecnologías indispensables para la aparición del automóvil tenían que ver con la electricidad. Este fenómeno era conocido desde antaño pero generado y aprovechado en términos modernos desde el último cuarto del siglo XIX, gracias a las investigaciones de científicos como Gramme, Tesla, Sprague, Graham Bell, entre otros.

Por último, fue necesario el conocimiento de los combustibles, especialmente el motor a combustión interna. A mediados del siglo XIX, cuando comenzó la explotación petrolera en el mundo y se conoció del potencial energético de esta sustancia fósil, fue desarrollado en su plenitud.

¿Por qué se creó el automóvil?

El automóvil respondió al deseo de transportar materiales o pasajeros a lo largo de grandes distancias y, también, a mayores velocidades. Previamente existían carretas tiradas por animales robustos, lo que se conoce como “tracción a sangre”. Este transporte tenía el inconveniente de las limitaciones físicas del animal.

La mecanización que promovió la Revolución Industrial hizo posible la creación de una máquina con mayor capacidad y velocidad de traslado, que no se canse y que pueda fabricarse en serie: el automóvil.

Origen del automóvil

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El Benz Patent-Motorwagen, de 1885, se considera el primer automóvil de la historia.

La invención del automóvil comprende distintas etapas:

  1. Etapa de motor a vapor. Fue previa a la invención del automóvil, a fines del siglo XVIII, y su invención permitió desarrollar los primeros prototipos a mediados del 1800.
  2. Etapa de motor a combustible. Fue a principios del siglo XIX y permitió desarrollar un automóvil con motor de combustión interna a base de gasolina, y a partir del 1900 se popularizó en la industria automotriz.
  3. Etapa de motor eléctrico. Fue a fines del siglo XIX. A pesar de las ventajas del motor eléctrico que era silencioso y liviano, no logró expandirse en la industria automotriz debido a la rápida descarga de las celdas eléctricas o baterías y la dificultad de recarga.

Lo que se conoce en la actualidad como automóvil (un vehículo impulsado por un motor a combustión interna y con componentes eléctricos) se acepta que el primer ejemplar en la historia fue desarrollado en Alemania, por distintos ingenieros de manera independiente:

  • 1885. Karl Benz diseñó su primer modelo, llamado Benz Patent-Motorwagen en Mannheim. Su esposa viajó en 1888 unos 80 kilómetros hasta la ciudad de Profzheim, como una forma de demostrar el invento de su marido, que había sido patentado en 1886.
  • 1889. Gottlieb Daimler y Willhelm Maybach diseñaron un propio modelo de automóvil, en Stuttgart, de manera independiente. Sin embargo, se considera la máquina de Benz como el punto de partida formal del automóvil.

Etapa de motor a vapor

El auto a vapor tenía el inconveniente de mantener la caldera caliente.

La etapa inicial en la historia del automóvil se inició con un motor de vapor. Alrededor de 1770, el inventor francés Nicolas-Joseph Cugnot creó un vehículo que aprovechaba la tecnología de la máquina de vapor, con un motor de dos cilindros verticales y 50 litros de desplazamiento.

Con su segundo y mejorado prototipo logró alcanzar velocidades de 4 km/h. Sin embargo, tuvo el primer accidente automovilístico de la historia al perder el control del aparato y chocar contra una pared.

En 1771, Cugnot construyó una tercera versión, que aún se conserva, y que sirvió de inspiración a William Murdoch, quien construyó un auto a vapor semejante en 1784, y a Richard Trevithick, quien hizo lo propio en 1801. Estos primeros vehículos permitieron inventar el freno de mano, las velocidades y el volante, pero tenían el inconveniente de tener que mantener caliente su caldera.

Etapa de motor a combustible

Los primeros ensayos con el motor a combustión del petróleo se realizaron a principios del siglo XIX, con relativo éxito. Embarcaciones y modelos de motor se sucedieron a partir de 1807. En 1860 el belga Etienne Lenoir condujo con éxito un vehículo con motor de combustión interna, propulsado por gas de carbón.

El automóvil de Lenoir mezclaba aire y combustible y empleaba un encendido eléctrico, en un motor a dos tiempos. Ese primer modelo sirvió a Nikolaus Otto en 1876 para construir y patentar un motor a cuatro tiempos.

Basándose en ese segundo modelo, Siegfried Marcus creó el primer “Coche de Marcus”, con un motor de combustión interna a base de gasolina, dotado de un sistema de ignición de bajo voltaje que patentó en 1883.

El siguiente paso lo dio el alemán Karl Benz con sus primeros automóviles patentados en 1886, evento que es considerado como el inicio formal de la historia del automóvil moderno. A partir de 1900 la construcción de estos automóviles ya eran un hecho común en Francia y los Estados Unidos. Las bases estaban sentadas para el inicio de la industria automotriz.

Etapa de motor eléctrico

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El automóvil eléctrico era más silencioso y menos pesado que las máquinas de vapor.

Entre 1832 y 1839, Robert Anderson inventó el primer vehículo eléctrico, que era propulsado por celdas eléctricas no recargables. En esa misma época circulaban aparatos semejantes, fruto de ingenieros estadounidenses y otros presentados en la Exposición Internacional de la Electricidad en París.

Se valoraba que era más silencioso y menos pesado que las máquinas de vapor, pero no hubo forma en esa época de resolver el dilema de la descarga paulatina de las celdas eléctricas. Sin embargo, el “bólido” de Camille Jenatzy de 1889 alcanzó la velocidad de 105 km/h, todo un récord para esa época.

Inicio de la industria automovilística

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Henry Ford creó los modelos T en 1908.

Las primeras compañías de construcción de automóviles surgieron a finales del siglo XIX: las francesas Panhard et Levassor de 1889 y Peugeot de 1891. Aunque Francia haya sido la pionera en la invención del automóvil, Estados Unidos dio a la industria automovilística su máximo potencial, gracias a las ideas de Henry Ford.

Ford creó los modelos “T”, que fueron producidos en 1908 en grandes cantidades, gracias a la aplicación de las cadenas de montaje, un sistema innovador que desde entonces se instaló en el corazón de las industrias humanas, el llamado “fordismo”.

Henry Ford, Henry Royce y Ettore Bugatti se consideran los innovadores de la industria automotriz, responsables de su crecimiento, expansión y fama mundial, en la que se llamó la “edad dorada” del automovilismo.

En ese entonces Ford competía también con Oldsmobile y Cadillac, que luego se fusionaron en General Motors, fundada por William C. Durant en 1908. Los Dodge Brothers marcaron su presencia desde 1914, y anticiparon el nacimiento en 1925 de Chrysler.

Poco después, en la Alemania de 1926, se fusionaron las empresas Daimler-Motoren-Gesellschaft de Stuttgart, fabricante de los Mercedes, y Benz & Cie, a cargo de los automóviles Benz. Fue así como surgió la legendaria Mercedes-Benz.

Importancia del automóvil de competición

Uno de los aspectos que más empujó hacia adelante la industria automotriz fue la competición automovilística, el deporte ligado al automóvil. Los concursos de velocidad y de seguridad iniciaron muy temprano, en 1894.

En 1895 se dio la primera gran carrera automovilística, de París a Burdeos y de regreso, entre el 11 y el 13 de junio. El ganador fue Émile Levassor con un Panhard et Levassor con una velocidad media de 24,5 km/h en un recorrido de 1175 km.

Este tipo de concursos dio enorme visibilidad al automóvil y a la industria detrás de él, a pesar de que no faltaron los accidentes que pusieron en evidencia en peligro que también entrañaban.

Futuro del automóvil

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El futuro del automóvil apunta a energías limpias y renovables.

El futuro del automóvil es incierto. No parece haber un nuevo modelo de automóvil que reemplace drásticamente a los ya existentes. Sin embargo, es necesario un cambio radical para dejar de acelerar la crisis ecológica consecuente, entre otras causas, de la quema de combustible fósil que destruye los ecosistema y contribuye al cambio climático. Además, los combustibles fósiles son una fuente energética no renovable.

La respuesta de un cambio por parte de la industria y de los gobiernos de los diferentes países del mundo, aún es escasa. Mientras tanto, varias compañías invierten en investigación y pruebas para desarrollar automóviles eléctricos eficientes, como los creados por Tesla Motors Inc.

Línea de tiempo de la historia del automóvil

  • 1885. Benz inventa el primer automóvil con motor a combustión.
  • 1890. Se anuncia el prototipo de Peugeot tipo 2.
  • 1893. Se comercializa el Benz Victoria, primer automóvil de carreras.
  • 1898. Se construye el primer automóvil Renault.
  • 1900. Se inicia la comercialización de automóviles en Francia y en EE. UU.
  • 1910. Se inaugura la fábrica Highland Park, en Detroit EE. UU., de Ford Motor Company.
  • 1920. Aparece el primer automóvil sedan.
  • 1928. Debuta el Plymouth como el automóvil modelo de precio medio.
  • 1964. Ford conquista el mercado con sus automóviles Mustang.
  • 1990. Las marcas japonesas inundan el mercado occidental.
  • 2000. Honda anuncia en EE. UU. el Insight, un híbrido gasolina-electricidad.

Referencias

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"Historia del automóvil". Autor: Equipo editorial, Etecé. De: Argentina. Para: Enciclopedia Humanidades. Disponible en: https://humanidades.com/historia-del-automovil/. Última edición: 8 mayo, 2023. Consultado: 25 mayo, 2024.

Sobre el autor

Fecha de actualización: 8 mayo, 2023
Fecha de publicación: 8 septiembre, 2019

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