Saturno

Te explicamos qué es Saturno, su ubicación en el sistema solar y sus dimensiones. Además, cuáles son sus características, su clima y composición geológica.

Saturno
Saturno fue observado por primera vez en 1610.

¿Qué es Saturno?

Saturno es un planeta del sistema solar, el tercero más alejado del Sol y el segundo más grande. Es uno de los puntos más brillantes en el cielo nocturno, debido principalmente a la reflexión de la luz solar en su atmósfera y en sus anillos. Su visibilidad y su aparente brillo lo convierten en uno de los objetos más notables para los observadores del cielo desde la Antigüedad.

Antes de la invención del telescopio, los astrónomos observaban los movimientos de los planetas a simple vista. Saturno llamaba la atención porque parecía moverse más lentamente en comparación con otros objetos en el cielo. 

Galileo Galilei fue el primero en observar Saturno a través de un telescopio en 1610, pero sus observaciones eran confusas y no pudo comprender la naturaleza de los anillos. Fue Christiaan Huygens, en 1659, quien observó Saturno con mayor claridad y logró describir un anillo delgado que se veía alrededor del planeta pero que no lo tocaba en ningún punto. 

Saturno se caracteriza por estar compuesto principalmente por gases y no tener una superficie sólida. Los más abundantes son el hidrógeno y el helio. Se cree que tal vez el planeta pueda tener un núcleo sólido, pero solo se trata de una hipótesis. 

El clima de Saturno es muy frío. Por su lejanía respecto del sol, la temperatura de su atmósfera es de -176 °C aproximadamente.

Saturno recibe su nombre de uno de los dioses de la mitología romana. Saturno era considerado el dios de la cosecha y la agricultura. Como es el planeta que a lo largo del año se puede observar durante más tiempo en el firmamento, los romanos decidieron nombrarlo de ese modo en honor a uno de sus dioses más importantes.

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Características de Saturno

Las principales características de Saturno son:

  • Tiene un diámetro de 120.660 kilómetros, lo que lo convierte en el segundo planeta más grande del sistema solar. 
  • Se encuentra a 1.448 millones de kilómetros del Sol. 
  • Su temperatura promedio es de -176 °C. 
  • Tiene una composición principalmente gaseosa. 
  • Está rodeado por un sistema de diez anillos. 
  • Tiene más de ochenta satélites naturales. 
  • Ha sido explorado en cuatro oportunidades a lo largo de los últimos años.

Ubicación y dimensiones de Saturno

La órbita de Saturno se halla detrás de la de Júpiter, a 1.448 millones de kilómetros del Sol, más allá del Cinturón de Asteroides que divide el sistema solar. Una vuelta completa al Sol le toma 29 años y 167 días terrestres. Por su composición gaseosa, su rotación es muy difícil de calcular, pero se cree que es muy rápida y podría llevarle un tiempo estimado de 10 horas y 33 minutos. 

Saturno tiene un tamaño de 120.660 kilómetros de diámetro. A pesar de su enorme tamaño, su densidad es inferior a la del agua, lo que lo convierte en el planeta menos denso de los que se conocen. Esto quiere decir que, si se lo pusiera sobre una superficie de agua, Saturno flotaría.

Composición de Saturno

Saturno, como el resto de los planetas que componen el sistema solar, tiene un origen incierto. Los científicos estiman que se formó por el enfriamiento y la condensación de la materia restante de la nube gaseosa de la que surgió el Sol. Sin embargo, a diferencia de los planetas rocosos o interiores, Saturno mantuvo su composición casi totalmente gaseosa.

La información sobre la estructura interna de Saturno se obtiene principalmente a través de observaciones y modelos teóricos. Se cree que en su centro hay un núcleo sólido compuesto principalmente de roca y metal, con un diámetro estimado de alrededor de 25.000 kilómetros. 

Aunque no tiene una superficie sólida, la observación de los sistemas de anillos y lunas de Saturno ofrece información valiosa sobre su geología. Los anillos están formados por hielo y roca, que van desde pequeñas partículas de polvo hasta grandes objetos rocosos. 

Las lunas de Saturno también muestran una variedad de características geológicas que incluyen cráteres y montañas, y podrían ser evidencia de la actividad geológica de Saturno en el pasado y en el presente. 

Atmósfera de Saturno

La atmósfera de Saturno es mayoritariamente de hidrógeno (96 %) y apenas un 3 % de helio y otros elementos. Se estima que en su interior, el hidrógeno se encuentra comprimido hasta volverse líquido. Por el contrario, en la superficie del planeta pueden hallarse nubes de cristales de amoníaco o de hidrosulfato de amoníaco. Esta composición le da su color entre amarillento y anaranjado, que aparece en diversas franjas semejantes a las de Júpiter.

La temperatura promedio en Saturno ronda los -176 °C. En su atmósfera, se desarrollan tormentas de gran tamaño, que forman manchas blancas observables en su superficie. Este fenómeno recibe el nombre de “Gran Mancha Blanca” y fue observado por primera vez en 1867 por el astrónomo estadounidense Asaph Hall. 

Anillos de Saturno

Las partículas de los anillos de Saturno pueden tener varios metros de diámetro.

Saturno posee un sistema de diez anillos que rodean al planeta. Fueron avistados por primera vez por Galileo Galilei en 1610. Se trata de un sistema complejo compuesto principalmente por partículas de agua helada, material rocoso y polvo. Estos anillos no forman una capa continua, sino que están constituidos por innumerables partículas que varían en tamaño, desde pequeños granos hasta fragmentos más grandes.

La extensión de los anillos se mide a lo largo del ecuador de Saturno y abarca desde 6.630 hasta 120.700 kilómetros aproximadamente. Los anillos de Saturno no son homogéneos, sino que presentan variaciones en densidad y estructura a lo largo de su extensión. 

Satélites de Saturno

Titan - luna - Saturno
Titán es el satélite más grande de Saturno y el segundo del sistema solar.

Saturno presenta más de ochenta cuerpos celestes que han sido identificados y catalogados en órbita a su alrededor. Entre las lunas más destacadas se encuentran: 

  • Titán. Es la luna más grande de Saturno. Con un diámetro aproximado de 5.150 kilómetros, Titán es más grande que el planeta Mercurio. Fue descubierta en 1655. 
  • Rea. Presenta una superficie compuesta principalmente por agua y hielo, con un diámetro de alrededor de 1.528 kilómetros. Fue descubierta en 1672. 
  • Dione. Presenta un paisaje marcado por acantilados escarpados y llanuras oscuras, con un diámetro aproximado de 1.122 kilómetros. Su superficie está compuesta en su mayoría por hielo. Fue descubierta en 1684. 
  • Tetis. Es conocida por su enorme cráter Odiseo, de 400 kilómetros de diámetro, y su gran cañón llamado Ithaca Chasma, de 2.000 kilómetros de longitud. Tiene un diámetro aproximado de 1.062 kilómetros. Fue descubierta en 1684. 
  • Iapetus. Presenta un diámetro de 1.436 kilómetros. Está compuesta principalmente por hielo. Fue descubierta en 1671. 

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Exploraciones a Saturno

Saturno
En 2004, la sonda Cassini orbitó Saturno y se aproximó a sus anillos.

Este planeta lejano ha sido explorado por la humanidad en cuatro ocasiones:

  • Pioneer 11. Esta sonda fue lanzada en 1973. Sobrevoló Saturno en 1979, a una distancia de 20.000 kilómetros de sus nubes superiores.
  • Voyager 1. Esta sonda fue lanzada en 1977 junto con la Voyager 2. Se aproximó a 124.200 kilómetros de Saturno y a menos de 6.500 kilómetros de Titán, su principal satélite.
  • Voyager 2. Esta sonda fue lanzada en 1977 y se aproximó a Saturno en 1982. 
  • Cassini. Esta sonda fue lanzada en 1997 y llegó a Saturno en 2004. Orbitó el planeta durante trece años y se aproximó a sus anillos. Su misión terminó en 2017.

Curiosidades de Saturno

En 2004, la sonda Cassini orbitó Saturno y se aproximó a sus anillos.

Saturno presenta algunas peculiaridades, entre ellas:

  • Los anillos. Saturno es conocido por su complejo sistema de anillos, compuestos por partículas de hielo, polvo y rocas. 
  • La luna gigante. La luna más grande de Saturno, Titán, es la segunda más grande del sistema solar.
  • El hexágono en el polo norte. En el polo norte de Saturno se encuentra un misterioso hexágono, un patrón geométrico único. La formación y persistencia de este fenómeno es aún objeto de estudio científico.
  • La rápida rotación. A pesar de ser un gigante gaseoso, Saturno tiene una rotación rápida. Un día en Saturno dura aproximadamente 10 horas y 33 minutos en términos terrestres.
  • La baja densidad. A pesar de su inmenso tamaño, Saturno tiene una densidad inusualmente baja. Si pudiera colocarse en un océano lo suficientemente grande, flotaría debido a su baja densidad.

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"Saturno". Autor: Gustavo Sposob. De: Argentina. Para: Enciclopedia Humanidades. Disponible en: https://humanidades.com/saturno/. Última edición: 17 abril, 2024. Consultado: 9 julio, 2024.

Sobre el autor

Autor: Gustavo Sposob

Profesor de Enseñanza Media y Superior en Geografía (UBA).

Fecha de actualización: 17 abril, 2024
Fecha de publicación: 19 febrero, 2019

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